Op de thee bij Chai Lai Orchid

by Deirdre Deprettere

Op de thee bij Chai Lai Orchid

Terwijl ik door het noorden van Thailand trek, op zoek naar de geschiedenis en tradities van thee, krijg ik een wel heel bijzondere uitnodiging. Ik ben uitgenodigd op de thee bij een jonge vrouw met een missie, Alexa Pham.

Midden in de Mae Wang jungle, zo’n anderhalf uur buiten Chiang Mai, ligt Chai Lai Orchid. Mijn chauffeur stopt aan de kant van de weg en wijst naar een lange hangbrug over een diepgelegen rivier. Aan de andere kant van het water ligt Chai Lai Orchid, een bestemming die ik niet snel zal vergeten.

Uitbuiting en mensenhandel

Alexa Pham, een fotografe uit New York, reisde door Thailand toen ze er onbedoeld getuige van was hoe een jong Birmees meisje genaamd Ning verkocht werd aan een Servische man. Ze slaagde erin de transactie te stoppen, maar toen ze probeerde Ning naar een lokaal safe house te brengen, wilde niemand haar opnemen omdat ze geen papieren had. Het meisje was niet gedocumenteerd.

Ieder jaar komen duizenden vluchtelingen naar Thailand om oorlog en armoede in Myanmar, het voormalige Birma, te ontvluchten. Veel van hen dromen over een beter leven, maar worden geconfronteerd met de realiteit van uitbuiting en mensenhandel.

Twee miljoen kinderen worden jaarlijks gedwongen tot prostitutie en meer dan de helft van hen leeft in Azië. Anders dan veel andere problemen in ontwikkelingslanden, wordt dit probleem alleen maar groter.

Daughters Rising

Alexa schrok van de toestand van de Birmese en inheemse volken van Thailand. Het liet haar niet los en in 2011 verhuisde Alexa naar Thailand om Chai Lai Orchid te openen en het Daughters Rising trainingsprogramma te lanceren.

Ze creëerde een oase midden in de jungle, een veilige plek en opleidingslocatie voor meisjes en jonge vrouwen die slachtoffer zijn van mensenhandel.

Chai Lai Orchid is een ecolodge waar gasten kunnen genieten van een ontspannen verblijf in mooie bungalows tussen de olifanten, terwijl ze tegelijkertijd een sociale onderneming ondersteunen. Naast een guesthouse dient de Chai Lai Orchid dus als een safe house voor vrouwen in gevaar en een plek waar de lokale gemeenschap informatie en ondersteuning kan krijgen op het gebied van hun grondrechten en gezondheid. Samen met haar man Bay runt Alexa de Chai Lai Orchid om fondsen te genereren voor het Daughters Rising-programma.

Daughters Rising richt zich op het sterker en zelfstandiger maken van vrouwen via opleiding en werk. De vrouwen die aan het programma deelnemen, krijgen volledig betaalde training in horecavaardigheden; ze krijgen ook Engelse lessen, empowerment workshops en leren daarnaast andere waardevolle werk- en levensvaardigheden. Als ze eenmaal het programma afgerond hebben, hebben ze de financiële middelen en de vaardigheden om zelfstandig verder hun weg te vinden. In de afgelopen zes jaar zijn al heel wat jonge vrouwen afgestudeerd die nu een baan hebben of verder zijn gaan leren.

Maar Daughters Rising doet meer. Zo runt het programma een mobiele kliniek die gemeenschappen in de jungle bezoekt, steunt het een inheemse school en heeft het een ambachtelijk project opgestart met vrouwen uit de lokale gemeenschappen.

De trieste waarheid over olifantenkampen

Drie jaar geleden, in 2016, is Chai Lai Orchid zich naast mensenrechten ook gaan richten op dierenrechten. Dat was eigenlijk helemaal niet het plan; maar ook deze keer kon Alexa haar ogen niet sluiten voor de wereld om haar heen.

Sinds de oprichting heeft Chai Lai Orchid het land waar de ecolodge zich op bevindt, gedeeld met een andere huurder, een olifantenkamp. Alexa en haar team waren dagelijks getuige van de mishandeling van twaalf Aziatische olifanten en hun verzorgers, zelf ook vluchtelingen en afkomstig uit de Birmese en Thaise minderheidsgroepen. Kampen in Thailand worden gerund met het doel om zoveel mogelijk winst te behalen voor de touroperators die dagelijks grote groepen toeristen aanleveren – allemaal ten koste van het welzijn van de olifanten en de veiligheid van de olifantenverzorgers, in Thailand bekend als ‘mahouts’.

Olifanten worden dag in dag uit overbelast en maken lange dagen vol slopende ritjes met toeristen op zware metalen stoeltjes op hun rug. Als olifanten protesteren, honger hebben of moe zijn, moeten de mahouts ze forceren om door te gaan volgens het schema van de touroperators. De mahouts werken tot wel 14 uur per dag zonder pauzes, zonder vrije dagen en zonder medische zorg of verzekering als ze gewond raken tijdens het werk, en dat allemaal voor het bedroevende loon van enkele dollars per dag.

Augustus 2015 was een keerpunt, toen het misbruik van een volwassen mannetjesolifant leidde tot de dood van een mahout. De stier, Som Jai, was in de musth fase (de paringstijd voor mannetjesolifanten waarbij hun agressie piekt). Mahouts, die hun olifanten beter kennen dan ieder ander, zagen dat Som Jai de paringstijd inging en smeekten de kampleiders om hem vrij te geven van werk. “Hij zal me doden”, waarschuwde zijn mahout. Toen de touroperator arriveerde met bussen vol betalende toeristen die hun plezierritje op de rug van de olifanten opeisten, nam de leiding het besluit om Som Jai toch aan het werk te zetten.

Alexa zat slechts op een paar meter afstand toen de afschuwelijke aanval gebeurde en de grote stier Surachai, de verzorger van de olifant, doorboorde en dood achterliet. Terwijl de lokale gemeenschap in de dagen erna de ceremonie voor de begrafenis van Surachai voorbereidde, maakten toeristen, onbewust van het verdriet en de situatie in het kamp, selfies van de activiteiten en klommen weer gewoon op de zware metalen stoelen op de rug van de olifanten.

Chai Lai Orchid breidt uit; van mensenrechten nu ook naar dierenrechten

Alexa nam een besluit en onderhandelde net zo lang met de kampleiding tot ze toestemming kreeg om het olifantenkamp erbij te huren. Het werd een zware beproeving met de weinige financiële middelen die ze had, maar het lukte. Het kamp veranderde van een plek van mishandeling in een plaats waar de olifanten én hun mahouts humaan behandeld worden en tijd krijgen om te relaxen en te eten. Olifanten worden niet langer onderworpen aan stoeltjesritten, slaag of werk tot ze erbij neervallen. Mahouts krijgen een eerlijk loon, pauzes en Engelse les.

De opluchting is groot bij de olifanten en de mahouts. In plaats van de olifanten te gebruiken voor pretpark-ritjes, worden gasten nu uitgenodigd om de olifanten te vergezellen bij hun favoriete bezigheden: wandelen in de jungle, baden in de rivier en het eten van suikerriet en bananen.

Chai Lai Orchid hoopt dat dit kamp een voorbeeld zal zijn voor andere kampen in de buurt als ze kunnen aantonen dat het mogelijk is om ook zonder mishandeling voor een duurzaam inkomen te zorgen.

Mahouts

Surachai’s dood heeft een trieste waarheid aan het licht gebracht over mahouts in de olifanten-toeristenindustrie; dat de dood van een mahout geen ongewone gebeurtenis is en helaas de internationale media niet bereikt. Racisme, armoede en stateloosheid dragen bij aan de onzichtbaarheid van deze situatie.

Chai Lai Orchid wil bezoekers duidelijk maken dat bescherming van mensenrechten essentieel is voor de verandering van de olifanten-toeristenindustrie; dat de slachtoffers van deze industrie niet alleen de olifanten zijn, maar ook de jongens en mannen die hun leven riskeren om voor hen te zorgen.

Travel and do good

Het was een voorrecht om bij Alexa op bezoek te zijn en in haar oase in de jungle te verblijven. Als je in Chiang Mai bent, bezoek dan zeker deze prachtige veilige haven om haar indrukwekkende project om mensenrechten te beschermen én olifanten te redden, te ondersteunen.

Het is de enige AirBnB waar je samen met olifanten woont. Succes gegarandeerd!

Wat kun jij doen?

Reizen en goed doen heb ik altijd een mooie combinatie gevonden. Je geniet van je bestemming en geeft meteen iets terug. Ben jij van plan naar Thailand op vakantie te gaan en wil je ook dit project steunen? Dat kan op twee manieren:

  1. Bezoek Chai Lai Orchid

Boek een bungalow en een excursie. De opbrengst van jouw verblijf gaat rechtstreeks naar Daughters Rising en een beter leven voor de olifanten en hun mahouts

  1. Werk als vrijwilliger bij Chai Lai Orchid

Beheers je een vaardigheid die kan bijdragen aan het Daugters Rising-programma, zoals bijvoorbeeld Engelse les geven, social media beheren of zelfverdedigingslessen geven, loop dan een tijdje mee als vrijwilliger. Dat kan al vanaf enkele weken. Verblijf gratis op deze inspirerende plek (zeer eenvoudige inwoning) en werk een paar uur per dag mee door de meisjes vaardigheden bij te brengen of te helpen met de marketing van de ecolodge. Voor meer informatie over vrijwilligerswerk kun je contact opnemen met mij

Contact informatie

Chai Lai Orchid ligt in de Mae Wang jungle op zo’n anderhalf uur rijden van Chiang Mai. Je kunt contact opnemen in het Engels, maar ook in het Thai (als je chauffeur bijvoorbeeld het adres of telefoonnummer nodig heeft).

In Engels:

Adres: 202 Moo 9, Tambon Mae Win, Amphoe Mae Wang, Chiang Lai 50360

Telefoon: (+66) (0) 86 923 0867

In Thai

Adres: 202 หมู่ 9 ต.แม่วิน อ.แม่วาง จ.เชียงใหม่ 50360

Telefoon: (+66) (0)62 029 5464

 

 

Schrijf je in voor mijn blog
Download nu mijn gratis ebook


Maak kennis met de fascinerende wereld en de verhalen achter jouw kopje thee. En word als eerste op de hoogte gebracht van nieuwe bestemmingen.



* Let op: Je ontvangt maximaal 2 keer per maand een blog in je inbox met nog meer theeverhalen en reistips. Je kunt altijd weer uitschrijven via de link onderin de mail.

You may also like

        Schrijf je in voor mijn blog

Download nu mijn gratis ebook


Maak kennis met de fascinerende wereld en de verhalen achter jouw kopje thee. En word als eerste op de hoogte gebracht van nieuwe bestemmingen.



* Let op: Je ontvangt maximaal 2 keer per maand een blog in je inbox met nog meer theeverhalen en reistips. Je kunt altijd weer uitschrijven via de link onderin de mail.