Thee in Georgië: bezoek theeplantage Renegade Tea Estate

by Deirdre Deprettere
thee in Georgië

Wie denkt dat thee een product van ver weg is, heeft het mis. Ook in Europa experimenteren theeboeren met het verbouwen van thee. Georgië stond zelfs ooit bekend om haar florerende thee-industrie. Het uiteenvallen van de Sovjet-Unie maakte abrupt een eind aan de theeteelt. Nu is het land bezig aan een hartverwarmende inhaalslag met de Renegade Tea Farmers als pioniers. 

Als we onze taxichauffeur Melano in Georgië vragen ons af te zetten bij de theetuinen, kijkt hij ons verontschuldigend aan: “Chai finished.” “Chai finished?”, vragen we verbijsterd. Tijdens het communisme had Georgië een bloeiende thee-industrie, die 95 procent van alle thee aan de Sovjet-Unie leverde en in 1899 zelfs de gouden medaille won op de Parijse Wereldtentoonstelling. Op het hoogtepunt in 1985 was 70.000 hectare van Georgië bedekt met theeplantages, die 150.000 ton thee per jaar produceerden. Het uiteenvallen van de Sovjet-Unie eind 1991 betekende het einde van de lonende theeproductie. Honderden theeplantages werden achtergelaten, net als de enorme fabrieken verspreid over heel West-Georgië. De succesvolste theeboeren vertrokken naar Turkije om daar hun kennis te delen. Melano zet ons uiteindelijk af bij een winkel met een chique etalage. “Geen thee, maar goede wijn!”, grijnst hij. Georgië heeft een lange wijntraditie: archeologische vondsten laten zien dat omstreeks 300 jaar voor Christus al wijn gemaakt werd.

Een jaar later blijken na het beter Google-werk wel degelijk theeplantages in vol bedrijf te zijn. Zoals het 17,5 hectare grote Renegade Tea Estate, het nog idyllischere Mandikori Estate en de laatste aanwinst, het Rioni Estate met de eigen theefabriek. De drie theeplantages nabij één van de oudste steden in Europa, Kutaisi, werden overgenomen door de Renegade Tea Farmers: Hannes Saarpuu, Kristiina Mehik, Priit Lavits, Miina Saak en Tomas Kaziliunas. Toen de vijf uit Estland en Litouwen de verlaten theestruiken, verspreid over de heuvels van West-Georgië ontdekten, verruilden ze hun stropdassen voor rubberlaarzen. “Georgië heeft uitstekende condities om hoge kwaliteit biologische thee te telen”, legt Hannes uit. “Door de warme zomers en koele winters is het niet nodig om de struiken met pesticiden of andere chemicaliën te beschermen tegen ziektes en ongedierte.” Dat theeliefhebbers over de hele wereld daar blij van worden, bleek toen de internationale crowdfundingscampagne van de Renegades massaal werd gesteund. De namen van de prominentste supporters zijn terug te vinden op de houten naambordjes, die stevig rechtop staan tussen de de grote wilde theestruiken op de berghelling.

        thee in Georgië       thee in Georgië

De Renegades hebben hun eerste drie seizoenen erop zitten. Tot nu is de opbrengst met 100 kilo thee in het eerste jaar, 470 kilo in het tweede en 1300 kilo in het afgelopen jaar zeer bescheiden. “Toen we aan dit avontuur begonnen, bezaten we echt nul theekennis. Veel van onze fans wisten meer over thee dan wij samen. In die zin zijn we een beetje zoals de Jamaicaanse bobsleeërs in de film Cool Runnings. Heel enthousiast, heel ambitieus, maar we komen van ver.” 

Bezoeken

Waar
De Renegade Tea Estate plantages liggen in de heuvels van de Kaukasus in de binnenlanden van West-Georgië op 75-100 kilometer van de Zwarte Zee. De drie plantages en de fabriek liggen op ongeveer 20 minuten rijden van het centrum van het stadje Kutaisi.

Wanneer
april tot oktober

Tour
De Renegades bieden tours aan tijdens het seizoen, die je kunt reserveren via de website.  Je krijgt een rondleiding over de plantages en de theefabriek, hoort alles over de geschiedenis van thee in Georgië, ziet hoe thee wordt gemaakt en hoe het is om in Georgië te leven. 

renegadetea.com

Theeroutes

 

 

Benieuwd naar meer informatie over Georgië of over andere bijzondere theeregio’s? Koop mijn boek Theeroutes.

You may also like